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Social distance in nineteenth-century etiquette handbooks : the case of the cut 'truncation' : il caso del cut ‘troncamento’

  • Paternoster, Annick Istituto di studi italiani (ISI), Facoltà di comunicazione, cultura e società, Università della Svizzera italiana, Svizzera
  • 2023
Published in:
  • Altre Modernità. - 2023, vol. 12, p. 79-95
English Italian In historical politeness studies Discernment covers the compulsory adherence to the symbolic vertical axis posed by social hierarchy. Here I examine the horizontal dimension of Discernment in light of the compartmentalisation of social distance. The essay uses a manual and qualitative analysis, based on a corpus of 92 etiquette manuals from the long nineteenth century (1800-1920), consisting of sources in American English, British English, French, Italian and Dutch, all downloaded from digital libraries. The degree of social intimacy allows to distinguish three groups: relatives and close friends, acquaintances, and, finally, strangers. Access rituals such as the letter of introduction and in-person introductions put decision-making firmly in those who are socially superior. Furthermore, there are procedures for undoing an earlier presentation. In the Anglo-American world, the ‘cut’ consists of ‘not recognising’ the person who has been presented previously. Aware of crosscultural differences, some Italian women writers clearly grasp the fact that the ‘cut’ represents a rare opportunity for women to independently manage their social circle. The meticulous etiquette separating acquaintances from strangers demonstrates that the mandatory scope of Discernment affects social distance until well into the twentieth century. Discernment has a horizontal dimension as well as a vertical one. Negli studi sulla cortesia storica il Discernment descrive l’adesione obbligatoria all’asse simbolico verticale improntato alla gerarchia sociale. Qui si esamina la dimensione orizzontale del Discernment in base alla compartimentazione della distanza sociale. Il saggio si avvale di un'analisi manuale e qualitativa, basata su un corpus di 92 manuali di etichetta dell’Ottocento lungo (1800-1920) composto da fonti in inglese americano, inglese britannico, francese, italiano e neerlandese, tutte provenienti da biblioteche digitali. Il grado di intimità sociale permette di distinguere tre gruppi: i parenti e gli amici intimi, i conoscenti e, infine, gli estranei. I rituali di accesso quali la lettera di presentazione e le presentazioni in persona attribuiscono il potere decisionale saldamente a chi è socialmente superiore. Inoltre, esistono procedure per disfare una presentazione già fatta. Nel mondo angloamericano, il cut ‘troncamento’ consiste nel non riconoscere (not recognise) la persona appena presentata. Consapevoli delle differenze culturali, alcune scrittrici italiane colgono con nitidezza il fatto che il cut rappresenta per la donna una rara opportunità di gestire indipendentemente la sua cerchia sociale. L’etichetta minuziosa che tiene conoscenti separati da estranei dimostra che la portata vincolante del Discernment incide non solo sulla gerarchia sociale, ma anche sulla distanza sociale, fino a Novecento inoltrato.
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  • Italian
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Literature
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